Vacunas de refuerzo contra la covid: esto hay que saber sobre la cuarta dosis

NY TIMES.- La FDA ha autorizado inyecciones adicionales para los estadounidenses de edad avanzada y los que tienen ciertas inmunodeficiencias. Esto es lo que los científicos saben sobre quién necesita las dosis y cuándo.

Con el objetivo de proteger a los estadounidenses m√°s vulnerables al coronavirus, la Administraci√≥n de Alimentos y Medicamentos (FDA) autoriz√≥ una segunda dosis de refuerzo de la vacuna contra la covid para todos los adultos mayores de 50 a√Īos. La decisi√≥n de la agencia se produce mientras la subvariante √≥micron BA.2, altamente contagiosa, impacta Europa y amenaza con hacer lo mismo en Estados Unidos.

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Pero las pruebas científicas sobre una cuarta dosis son incompletas, en el mejor de los casos, y los investigadores no se ponen de acuerdo sobre si las vacunas son necesarias. A continuación presentamos algunos factores a tener en cuenta a la hora de tomar la decisión.

Hace tres semanas, Pfizer pidi√≥ a la FDA que autorizara una segunda inyecci√≥n de refuerzo de su vacuna ‚ÄĒes decir, una cuarta dosis‚ÄĒ para las personas de 65 a√Īos o m√°s. Dos d√≠as despu√©s, Moderna hizo lo mismo, pero con una solicitud m√°s amplia para que se autorice un segundo refuerzo para todos los adultos mayores de 18 a√Īos.

Incluso antes de estas solicitudes, los líderes de estas empresas participaron en programas de televisión para argumentar a favor de otra ronda de refuerzos para todo el mundo, pero no ofrecieron muchas pruebas que respaldaran sus afirmaciones.

Esto no disuadi√≥ a la FDA, que declar√≥ la semana pasada que los adultos de 50 a√Īos o m√°s pueden optar por una segunda dosis de refuerzo de las vacunas fabricadas por Pfizer-BioNTech o Moderna, que debe administrarse al menos cuatro meses despu√©s de la primera dosis de refuerzo de cualquier vacuna para la covid autorizada o aprobada.

El segundo refuerzo supone una cuarta inyección para quienes ya recibieron tres dosis de una vacuna de ARNm. Y sería la tercera inyección para aquellos que recibieron una dosis de la vacuna Johnson & Johnson y una inyección de refuerzo de una vacuna de ARNm.

Adem√°s, los Centros para el Control y la Prevenci√≥n de Enfermedades (CDC, por su sigla en ingl√©s) dicen que todos los adultos de 18 a√Īos o m√°s que recibieron dos dosis de la vacuna Johnson & Johnson tambi√©n pueden optar por una dosis de refuerzo de una vacuna de ARNm. La agencia dijo que basaba su recomendaci√≥n en parte en un nuevo estudio que mostraba que dos dosis de la vacuna Johnson & Johnson ofrec√≠an menos protecci√≥n que un refuerzo de ARNm contra la posibilidad de sufrir complicaciones que requieran cuidados de urgencia y hospitalizaciones relacionadas con la covid.

¬ŅLos anuncios supondr√°n alguna diferencia en las ap√°ticas tasas de vacunaci√≥n del pa√≠s, especialmente cuando los casos siguen en constante descenso? Menos de la mitad de los adultos de Estados Unidos opt√≥ por recibir una vacuna de refuerzo, incluso cuando el virus hac√≠a estragos en el pa√≠s, se√Īal√≥ Saad Omer, director del Instituto de Salud Global de Yale.

‚ÄúNuestra cobertura de la primera dosis de refuerzo es muy, muy, muy baja comparada con la que deber√≠amos tener‚ÄĚ, dijo Omer.

En lugar de redoblar la apuesta por un enfoque defectuoso, los funcionarios federales deberían aprovechar la pausa de la pandemia para explorar las mejores estrategias de inmunización, dijo.

‚ÄúCualquier profesional de la salud p√ļblica que mirara en retrospectiva y observara la cobertura actual de la primera dosis de refuerzo dir√≠a que tenemos que hacer una evaluaci√≥n seria de lo que tenemos que hacer de manera distinta‚ÄĚ, dijo.

Una mujer recibía una cuarta dosis en una comunidad de jubilados en Netanya, Israel.
Credit…Ammar Awad/Reuters

Muchos científicos tienen dudas sobre esa decisión.

La autorizaci√≥n de la FDA permite que cualquier persona mayor de 50 a√Īos reciba una segunda dosis de refuerzo. Pero los expertos se√Īalan que las escasas investigaciones realizadas hasta el momento solo recomiendan una cuarta inyecci√≥n para los mayores de 65 a√Īos o los que padecen enfermedades subyacentes que los ponen en alto riesgo.

Los datos m√°s convincentes proceden de un estudio israel√≠ que descubri√≥ que los adultos mayores de 60 a√Īos que recibieron una cuarta dosis ten√≠an un 78 por ciento menos de probabilidades de morir de covid que los que solamente recibieron tres vacunas. El estudio se public√≥ en internet la semana pasada y a√ļn no ha sido revisado para su publicaci√≥n en una revista cient√≠fica.

‚ÄúEl estudio israel√≠, en cuanto a la tasa de mortalidad, es decisivo‚ÄĚ, dijo Robert Wachter, presidente del Departamento de Medicina de la Universidad de California en San Francisco.

Pero ese estudio, si bien ofrece la √ļnica prueba, est√° plagado de defectos. Todos los participantes se ofrecieron voluntariamente a recibir una cuarta vacuna, y es probable que sean personas que regularmente se preocupan por su salud, dijo Paul Offit, director del Centro de Educaci√≥n sobre Vacunas del Hospital Infantil de Filadelfia y asesor de la FDA.

‚Äú¬ŅQui√©n toma la decisi√≥n de recibir una cuarta dosis? Alguien que est√° atento a su salud, que es m√°s probable que haga ejercicio, que es menos probable que fume, que es m√°s probable que use una mascarilla‚ÄĚ, dijo Offit.

Estos otros factores pueden hacer que la vacuna de refuerzo parezca m√°s eficaz de lo que realmente es. De hecho, otros datos de Israel sugieren que una segunda dosis de refuerzo √ļnicamente tiene beneficios marginales en los j√≥venes sanos.

Aplicada cuatro meses después de la tercera dosis, una cuarta inyección restauró el nivel de anticuerpos al mismo pico visto después de la primera dosis de refuerzo, pero no más que eso. Y es probable que este aumento sea efímero, al igual que después de la tercera dosis.

‚ÄúSer√° de corta duraci√≥n, as√≠ que creo que el momento de aplicaci√≥n ser√° la clave‚ÄĚ, dijo Marion Pepper, inmun√≥loga de la Universidad de Washington. ‚ÄúSi no va a crear una respuesta inmunitaria de mayor calidad a largo plazo, entonces se cuestiona un poco el valor‚ÄĚ.

Decenas de estudios han demostrado que la mayor√≠a de las personas ya est√°n bien protegidas contra la enfermedad grave. Incluso frente a la variante √≥micron, una variante que puede colarse entre las defensas inmunitarias e infectar a las personas, dos o tres dosis de las vacunas de Pfizer-BioNTech o Moderna demostraron ser lo suficientemente potentes como para prevenir la enfermedad grave en casi todo el mundo, seg√ļn un estudio reciente de los CDC.

La mayor√≠a de las personas vacunadas que enfermaron gravemente o murieron eran mayores o ten√≠an problemas de salud que compromet√≠an su respuesta inmune, seg√ļn el estudio.

Probablemente solo las personas inmunodeprimidas o mayores de 65 a√Īos, seg√ļn las escasas pruebas disponibles.

‚ÄúSi han pasado m√°s de cinco o seis meses desde la √ļltima vacuna, y el riesgo es alto o muy alto‚ÄĚ, la opci√≥n obvia es vacunarse, dijo Wachter.

‚ÄúComo hombre sano de 64 a√Īos cuya tercera vacuna fue hace siete meses, me vacunar√© esta semana si puedo‚ÄĚ, a√Īadi√≥.

Otros expertos se mostraron m√°s prudentes a la hora de que los estadounidenses se apresuren a recibir un segundo refuerzo.

‚ÄúCreo firmemente en las vacunas. Me gusta la idea de que los m√©dicos y los pacientes inmunodeprimidos y de alto riesgo tengan opciones‚ÄĚ, dijo John Wherry, director del Instituto de Inmunolog√≠a de la Universidad de Pensilvania.

Pero se mostr√≥ contrario a una recomendaci√≥n general: ‚ÄúMe resulta dif√≠cil abogar por tomar una decisi√≥n sobre una intervenci√≥n como esta debido a la ausencia total de datos‚ÄĚ.

Sin embargo, Wachter dijo que recomendaría el refuerzo para todos los que cumplan los requisitos. Es posible que el virus solo esté circulando en poca proporción en este momento, pero no ha desaparecido. Los estadounidenses que no se vacunan pueden quedar expuestos a la infección, tanto ellos como las personas que los rodean, advirtió.

Estudios recientes han sugerido que la covid puede afectar el coraz√≥n o el cerebro. Aunque la vacunaci√≥n reduce significativamente el riesgo de efectos a largo plazo, los estudios ‚Äúse alinean todos en una direcci√≥n que dice que no quieres tener esta infecci√≥n si puedes evitarla, incluso si est√°s 100 por ciento seguro de que no vas a morir‚ÄĚ, dijo Wachter.

Si el objetivo es mantener la protección contra la infección, los estadounidenses podrían necesitar refuerzos cada pocos meses. Varios expertos creen que se trata de un planteamiento poco práctico y realista.

‚ÄúEsa no es una estrategia de salud p√ļblica, no es una estrategia razonable‚ÄĚ, dijo Offit. ‚ÄúAdem√°s, supone que no hay consecuencias de aplicarse el refuerzo‚ÄĚ.

Nadie lo sabe todavía. Pero no es descabellado pensar que ayudará al menos un poco, al menos a corto plazo.

El oto√Īo pasado, el gobierno de Joe Biden recomend√≥ la vacunaci√≥n de refuerzo para la mayor√≠a de los estadounidenses, en parte para reducir la propagaci√≥n del virus. Pero el estudio israel√≠ en j√≥venes descubri√≥ que la cuarta dosis no ofrec√≠a una protecci√≥n fuerte contra la infecci√≥n por la variante √≥micron.

La vacuna de Pfizer-BioNTech tuvo una eficacia del 30 por ciento en la prevención de las infecciones por la variante, y la de Moderna solo del 11 por ciento.

Aun as√≠, la reducci√≥n de las infecciones ‚ÄĒen cualquier grado‚ÄĒdeber√≠a significar una menor probabilidad de que una persona reforzada transmita el virus.

‚ÄúPuede haber un breve periodo de tiempo ‚ÄĒde uno a tres meses‚ÄĒ en el que se obtiene una mayor protecci√≥n frente a la infecci√≥n hasta cierto punto‚ÄĚ, dijo Wherry. ‚ÄúEso, por supuesto, reducir√° la transmisi√≥n‚ÄĚ.

Una clínica de vacunación en Hagerstown, Maryland, el mes pasado
Credit…Kenny Holston para The New York Times

La protección contra la infección de las dosis de refuerzo disminuye rápidamente, en solo un par de meses, por lo que una vacuna de refuerzo no ofrecerá mucha defensa en agosto o incluso en julio.

El sistema inmunitario tarda aproximadamente una semana en activarse después de la vacuna. A partir de ese pico, los anticuerpos disminuyen en los dos o tres meses siguientes. Por eso, si se tiene derecho a una vacuna de refuerzo, es conveniente obtener la máxima protección justo antes de tu viaje, o antes de la siguiente oleada.

‚ÄúLo √ļnico que importa es en qu√© punto de la pandemia nos encontramos‚ÄĚ, dijo Pepper. ‚ÄúYo estar√≠a atento a lo que hacen las variantes‚ÄĚ.

A finales del a√Īo pasado, cuando la variante √≥micron era omnipresente, vacunarse ten√≠a sentido simplemente para prevenir infecciones.

Wherry, que tiene 50 a√Īos, dijo que opt√≥ por una tercera dosis aunque no le preocupaba enfermar porque infectarse habr√≠a sido ‚Äúextremadamente inconveniente‚ÄĚ para su trabajo y para sus dos hijos que est√°n en la secundaria.

‚ÄúAhora mismo, como persona sana de 50 a√Īos, no veo la necesidad de una cuarta dosis‚ÄĚ, dijo. Pero podr√≠a reconsiderar esa opci√≥n si el n√ļmero de casos vuelve a aumentar.

Tal vez. Las vacunas son abrumadoramente seguras, por lo que recibir una dosis extra no es peligroso. Pero aun así puede haber desventajas.

Por ejemplo, cada dosis puede provocar efectos secundarios como fiebre, dolor de cabeza, fatiga y dolores articulares, ‚Äúque, cuando uno envejece, no siempre son triviales‚ÄĚ, se√Īal√≥ Offit.

La repetici√≥n de la dosis tambi√©n ofrece resultados decrecientes. El equipo de Pepper tiene pruebas que sugieren que una cuarta exposici√≥n al virus ‚ÄĒya sea a trav√©s de la infecci√≥n o de la vacuna‚ÄĒ no har√° que la inmunidad sea m√°s fuerte que despu√©s de la tercera.

Tambi√©n existe la preocupaci√≥n de que el refuerzo repetido con la versi√≥n original de la vacuna haga que el cuerpo sea menos receptivo a las versiones futuras. ‚ÄúCuando se refuerza con la misma cepa en vez de usar cepas diferentes, no aprovechas la inversi√≥n‚ÄĚ, dijo Omer.

Adem√°s, hay indicios de que espaciar las dosis de la vacuna, quiz√° una vez al a√Īo, puede producir una respuesta inmunitaria m√°s fuerte y duradera. Si eso es cierto, se desaconsejar√≠a el uso de refuerzos frecuentes.

Probablemente, no por el momento, dijeron todos los expertos en las entrevistas.

‚ÄúSe puede pensar conceptualmente en una infecci√≥n como un refuerzo‚ÄĚ, dijo Wachter. ‚ÄúLa gente que tuvo una infecci√≥n en los √ļltimos tres meses est√° probablemente tan protegida como si recibiera un segundo refuerzo‚ÄĚ.

El equipo de Pepper descubrió que en las personas que se habían infectado y luego se habían vacunado, incluso la primera vacuna de refuerzo no ofrecía mucha ventaja.

‚ÄúSe llega a una especie de techo de inmunidad con tres exposiciones a la prote√≠na de la espiga, ya sea a trav√©s de la infecci√≥n y la vacuna o √ļnicamente con la vacuna‚ÄĚ, dijo Pepper.

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