Las vacunas de la covid podrían ayudar a mejorar las vacunas contra la influenza

NY TIMES.- Los fabricantes apuestan a que la tecnología de ARNm que impulsa dos exitosas vacunas para la covid ayudará a frenar el trágico número de muertes que la gripe provoca en todo el mundo.

Mientras el mundo lidia con la COVID-19, la gripe no recibe mucha atención estos días. Pero su impacto global es asombroso: entre tres y cinco millones de casos de enfermedad grave cada año, y hasta 650.000 muertes. Cada pocas décadas, una nueva cepa de gripe se propaga desde los animales y da lugar a una pandemia.

El número de víctimas mortales de la gripe es aún más sorprendente si se tiene en cuenta que desde hace ocho décadas disponemos de vacunas para combatirla. Pero siguen siendo mediocres. Una vacuna contra la gripe solo sirve para una temporada de influenza, y su efectividad suele oscilar entre el 40 y el 60 por ciento. En algunos años es tan baja como el diez por ciento.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Pero en los próximos años podría surgir una nueva generación de vacunas contra la influenza muy efectivas, basadas en la misma tecnología de ARNm que ha protegido a cientos de millones de personas contra la COVID-19.

Mientras que las vacunas tradicionales contra la gripe se cultivan durante meses en huevos de gallina, las vacunas de ARNm se fabrican con relativa rapidez a partir de cero. En teoría, su producción más rápida puede hacer que se adapten mejor a las cepas de cada temporada. Y al inyectarse en las personas, pueden provocar una respuesta inmune más fuerte que las vacunas antigripales tradicionales.

Dos empresas —Moderna, la compañía de biotecnología de Massachusetts que produjo una de las vacunas de ARNm autorizadas para la COVID-19, y Sanofi, un fabricante de vacunas francés— comenzaron este verano los ensayos de las vacunas antigripales de ARNm. Pfizer y BioNTech, las empresas que produjeron la otra vacuna de ARNm para la COVID-19, iniciaron su propio ensayo de gripe el mes pasado. Y Seqirus, un productor de vacunas con sede en Inglaterra, tiene previsto probar otra vacuna de ARNm para la gripe a principios del próximo año.

Nadie puede asegurar el éxito de estas cuatro vacunas contra la gripe estacional, pero muchos expertos son optimistas. Y más adelante, la tecnología de ARNm podría adaptarse para fabricar vacunas que funcionen durante años contra una amplia gama de cepas de la gripe.

“Estoy más que entusiasmada con el futuro de la vacunación contra la gripe”, dijo Jenna Bartley, inmunóloga de la Universidad de Connecticut.

Unas personas haciendo fila para vacunarse durante la pandemia de gripe de 1918 en Pueblo, Colorado. Las vacunas se diseñaron por error para las bacterias, no para el virus de la gripe, que se descubriría 15 años después.
Credit…Vintage Space/Alamy

La pandemia de gripe de 1918 fue la peor de la historia moderna y mató a entre 50 y 100 millones de personas. A medida que aumentaba el número de muertos, los médicos respondieron inoculando a miles de personas con una variedad de vacunas experimentales. Ninguna funcionó.

Los científicos de la época creían erróneamente que las enfermedades eran causadas por bacterias, no por virus. Ese error los llevó a fabricar vacunas a partir de los microbios que recogían en la expectoración de los pacientes con gripe. Las vacunas no servían para crear una defensa inmunitaria contra la enfermedad viral.

Hubo que esperar hasta 1933 para que los virólogos británicos aislaran el virus de la influenza, lo que permitió por fin diseñar una vacuna efectiva. Los investigadores inyectaron los virus de la gripe en huevos de gallina, donde se multiplicaron. Una vez extraídos y purificados los nuevos virus, los mataron con productos químicos e inyectaron los virus inactivados a las personas.

Estados Unidos licenció la primera vacuna comercial contra la gripe en 1945. El virólogo Wendell Stanley, galardonado con el premio Nobel, celebró el hito y declaró que la vacuna evitaría que la gripe volviera a ser “uno de los grandes destructores de vidas humanas”.

Pero la vacuna no estuvo a la altura de las esperanzas de Stanley. La gripe la superó con un impresionante poder de mutación.

Durante una infección de gripe, las células de nuestras vías respiratorias comienzan a copiar el genoma del virus, lo que le permite proliferar. El proceso de copia da lugar a muchos errores genéticos. A veces, estas mutaciones permiten al virus escapar de la respuesta inmunitaria del organismo estimulada por una vacuna.

Los virus de la gripe también tienen otra vía de evolución rápida. Si dos tipos de virus de la gripe infectan la misma célula, se puede producir un híbrido genético, que puede evadir la inmunidad desencadenada por la vacuna incluso con más éxito.

Esta extraordinaria capacidad de cambio también explica por qué pueden circular varias cepas en una sola temporada de gripe, y nuevas cepas pueden llegar a dominar el siguiente año.

“El virus de la gripe, a falta de una palabra mejor, simplemente es un idiota”, dijo Bartley.

Los fabricantes de vacunas han respondido incluyendo hasta cuatro cepas diferentes en sus formulaciones anuales. Pero como la producción de vacunas en huevos de gallina es un proceso tan lento, los científicos deben elegir las cepas que incluirán varios meses antes de la temporada de gripe, lo que a menudo conduce a un desajuste cuando llega el virus que cambia de forma.

“Es un juego de adivinanzas sofisticado”, dice Alicia Widge, inmunóloga del Centro de Investigación de Vacunas de los Institutos Nacionales de la Salud. “Siempre estamos poniéndonos al día con el virus”.

Un técnico marca huevos para prepararlos para la producción de la vacuna contra la gripe H1N1 en Wuhan, China, en 2009.
Credit…China Daily/Reuters

Entre 2004 y 2019, la efectividad de la vacuna contra la gripe osciló entre un 60 y un diez por ciento. Sin embargo, incluso esa modesta protección se traduce en un gran beneficio, ya que muchas personas contraen la gripe cada año. Además de reducir las probabilidades de contagio, la vacuna también disminuye las posibilidades de que los enfermos de gripe tengan que ir al hospital.

En la temporada de gripe 2018-19, la vacuna antigripal —con una efectividad de solo el 29 por ciento— evitó solo en Estados Unidos unos 4,4 millones de enfermedades, además de 58.000 hospitalizaciones y 3500 muertes, según un estudio.

Si los científicos fueran capaces de lograr vacunas más potentes contra la gripe, podrían salvar miles de vidas más.

“La conclusión es que las vacunas contra la gripe que tenemos no son lo suficientemente buenas”, afirma Nicholas Heaton, virólogo de la Escuela de Medicina de la Universidad de Duke.

En la década de 1990, unos cuantos investigadores emprendieron un camino totalmente nuevo: fabricar vacunas contra la gripe a partir de ARNm.

La idea que subyace a esta tecnología es radicalmente distinta a la del huevo de la gallina. En efecto, las nuevas vacunas convertirían las propias células de las personas en fábricas de vacunas.

Los científicos crearían una molécula de ARNm con las instrucciones para fabricar una proteína de la gripe y la introducirían en las células. Estas células harían copias de la proteína viral, algunas de las cuales acabarían en su superficie. Las células inmunitarias que pasaran por allí detectarían las proteínas extrañas y responderían con una defensa contra el virus.

En 1993, un equipo de científicos franceses realizó los primeros experimentos con una vacuna de ARNm contra la gripe. Las vacunas produjeron respuestas prometedoras en ratones, pero todavía eran primitivas. Para empezar, las células del animal respondían a veces al ARNm de la vacuna destruyéndolo, como si perteneciera a un enemigo extraño. Hicieron falta más de dos décadas de trabajo de laboratorio adicional antes de que las vacunas de ARNm estuvieran listas para los ensayos en humanos.

La sede de Moderna en Cambridge, Massachusetts
Credit…Tony Luong para The New York Times

Cuando Moderna se fundó en 2010 para llevar las vacunas de ARNm al ejercicio clínico, la gripe fue una de las primeras enfermedades que abordó. La empresa comenzó con vacunas para dos cepas de influenza que normalmente infectan a las aves pero que a veces enferman a las personas, exactamente el tipo de virus que podría dar lugar a nuevas pandemias.

Los resultados de su primer ensayo clínico, en 2016, fueron alentadores. Los voluntarios produjeron anticuerpos contra los virus, aunque también tuvieron efectos secundarios como fiebre y fatiga. Los resultados impulsaron a Moderna a construir una nueva fábrica en Norwood, Massachusetts, donde la empresa podría fabricar grandes cantidades de ARNm para realizar más ensayos clínicos.

La empresa comenzó a desarrollar una nueva vacuna contra la gripe, esta vez para la influenza estacional y no para las pandemias. Y los investigadores trabajaron para que los efectos secundarios de la vacuna fueran menos graves.

What to Know About Covid-19 Booster Shots

The F.D.A. has authorized booster shots for millions of recipients of the Pfizer-BioNTech, Moderna and Johnson & Johnson vaccines. Pfizer and Moderna recipients who are eligible for a booster include people 65 and older, and younger adults at high risk of severe Covid-19 because of medical conditions or where they work. Eligible Pfizer and Moderna recipients can get a booster at least six months after their second dose. All Johnson & Johnson recipients will be eligible for a second shot at least two months after the first.

Yes. The F.D.A. has updated its authorizations to allow medical providers to boost people with a different vaccine than the one they initially received, a strategy known as “mix and match.” Whether you received Moderna, Johnson & Johnson or Pfizer-BioNTech, you may receive a booster of any other vaccine. Regulators have not recommended any one vaccine over another as a booster. They have also remained silent on whether it is preferable to stick with the same vaccine when possible.

The C.D.C. has said the conditions that qualify a person for a booster shot include: hypertension and heart disease; diabetes or obesity; cancer or blood disorders; weakened immune system; chronic lung, kidney or liver disease; dementia and certain disabilities. Pregnant women and current and former smokers are also eligible.

The F.D.A. authorized boosters for workers whose jobs put them at high risk of exposure to potentially infectious people. The C.D.C. says that group includes: emergency medical workers; education workers; food and agriculture workers; manufacturing workers; corrections workers; U.S. Postal Service workers; public transit workers; grocery store workers.

Yes. The C.D.C. says the Covid vaccine may be administered without regard to the timing of other vaccines, and many pharmacy sites are allowing people to schedule a flu shot at the same time as a booster dose.

“Uno quiere que la gente se sienta cómoda entrando en una farmacia CVS y vacunándose, sin preocuparse por los efectos adversos”, dijo Rose Loughlin, vicepresidenta de estrategia de investigación y desarrollo de Moderna.

Pero a principios de 2020, justo cuando esperaban comenzar un nuevo ensayo sobre la gripe, los científicos tuvieron que archivar el plan. Un nuevo coronavirus estaba surgiendo en China.

Durante el año siguiente, Moderna fabricó y probó una vacuna de ARNm para la covid a una velocidad récord. Y su inyección, al igual que la de su principal competidor, Pfizer-BioNTech, fue notablemente protectora, con una tasa de eficacia cercana al 95 por ciento.

El éxito de las vacunas de ARNm proporcionó enormes ingresos a ambas empresas. La vacuna de Pfizer-BioNTech va camino de convertirse en el medicamento más vendido de todos los tiempos. Y la capitalización bursátil de Moderna desde el comienzo de la pandemia se multiplicó por 19 hasta alcanzar unos 123.000 millones de dólares.

Aprovechando la ola del ARNm, estas empresas, junto con Sanofi y Seqirus, están pasando a dedicarse a los proyectos de la gripe estacional.

Jean-François Toussaint, jefe de investigación y desarrollo mundial de Sanofi Pasteur, advirtió que el éxito de las vacunas de ARNm contra la covid no garantiza resultados similares para la influenza.

“Tenemos que ser humildes”, dijo. “Los datos nos dirán si funciona”.

Pero algunos estudios sugieren que las vacunas de ARNm podrían resultar más potentes que las tradicionales. En estudios con animales, las vacunas de ARNm parecen proporcionar una defensa más amplia contra los virus de la gripe. Incitan al sistema inmunitario de los animales a fabricar anticuerpos contra el virus y también entrenan a las células inmunitarias para que ataquen a las células infectadas.

Diseño y selección de antígenos de ARNm en Translate Bio, en Lexington, Massachusetts 
Credit…Sanofi

Pero tal vez lo más importante para la gripe es que las vacunas de ARNm pueden fabricarse rápidamente. La velocidad de producción del ARNm puede permitir a los fabricantes de vacunas esperar unos meses más antes de elegir qué cepas de la gripe utilizar, lo que podría dar lugar a una mejor combinación.

“Si se pudiera garantizar el 80 por ciento cada año, creo que sería un gran beneficio para la salud pública”, dijo Philip Dormitzer, director científico de Pfizer.

La tecnología también facilita a los fabricantes de vacunas de ARNm la creación de vacunas combinadas. Además de las moléculas de ARNm para diferentes cepas de la gripe, también pueden añadir moléculas de ARNm para enfermedades respiratorias totalmente diferentes.

En una presentación para inversores realizada el 9 de septiembre, Moderna dio a conocer los resultados de un nuevo experimento en el que los investigadores administraron a ratones vacunas que combinaban ARNm para tres virus respiratorios: la gripe estacional, la COVID-19 y un patógeno común llamado virus respiratorio sincitial o VRS. Los ratones produjeron altos niveles de anticuerpos contra los tres virus.

Otros investigadores han estado buscando una vacuna universal contra la gripe que pueda proteger a las personas durante muchos años, defendiéndolas de una amplia gama de cepas de la influenza. En lugar de una vacuna anual, la gente podría necesitar solo un refuerzo cada pocos años. En el mejor de los casos, una sola vacuna podría servir para toda la vida.

En la Universidad de Pensilvania, un equipo de investigadores dirigido por Norbert Pardi está desarrollando vacunas de ARNm que codifican proteínas de virus de la gripe que solo mutan en raras ocasiones. Los experimentos en animales apuntan a que estas vacunas podrían seguir siendo efectivas año con año.

Aunque Moderna no está trabajando en una vacuna universal contra la gripe por el momento, “es algo que definitivamente nos interesa para el futuro”, dijo Jacqueline Miller, jefa de investigación de enfermedades infecciosas de la empresa.

Aunque las vacunas antigripales de ARNm estén a la altura de las expectativas, es probable que necesiten algunos años para ser aprobadas. Los ensayos de las vacunas antigripales de ARNm no recibirán el tremendo apoyo gubernamental que recibieron las vacunas para la COVID-19. Tampoco los reguladores les permitirán obtener una autorización de emergencia. La gripe estacional no es una amenaza nueva, y ya puede combatirse con vacunas autorizadas.

Así que los fabricantes deberán tomar el camino más largo hasta la aprobación completa. Si los primeros ensayos clínicos dan buenos resultados, los fabricantes de vacunas tendrán que pasar a los ensayos a gran escala, que quizá deban prolongarse durante varias temporadas de gripe.

“Debería funcionar”, dijo Bartley, de la Universidad de Connecticut. “Pero, obviamente, por eso investigamos: para asegurarnos de que ‘debería’ y ‘funciona’ sean lo mismo”.

Comparte este artículo
Share on Facebook
Facebook
Tweet about this on Twitter
Twitter

Sé el primero en comentar

Dejar un comentario

Tu dirección de correo no será publicada.


*


20 + six =