Investigadores confirman que el covid-19 se origin贸 en el mercado de animales vivos de Wuhan

MADRID (EUROPA PRESS).鈥 Un equipo de investigadores de la Universidad de Arizona (Estados Unidos) confirm贸 que los animales vivos vendidos en el mercado mayorista de mariscos de Huanan, en Wuhan, provincia de Hubei (China), fueron el origen probable de la pandemia de covid-19.

Dirigidos por el experto en evoluci贸n de virus de dicha universidad, Michael Worobey, equipos internacionales de investigadores  rastrearon el inicio de la pandemia hasta el mercado de Wuhan. Sus hallazgos se publicaron este martes en dos art铆culos en la revista ‘Science’.

Las publicaciones, que desde entonces han pasado por una revisi贸n por pares e incluyen an谩lisis y conclusiones adicionales, pr谩cticamente eliminan los escenarios alternativos que surgieron como origen de la pandemia. Adem谩s, los autores concluyen que la primera propagaci贸n a los humanos desde los animales probablemente se produjo en dos eventos de transmisi贸n separados en el mercado de Huanan a finales de noviembre de 2019.

Uno de los estudios escudri帽贸 las localizaciones de los primeros casos conocidos de covid-19, as铆 como las muestras de hisopos tomadas de superficies en varios lugares del mercado. El otro se centr贸 en las secuencias gen贸micas del SARS-CoV-2 a partir de muestras recogidas de pacientes de covid-19 durante las primeras semanas de la pandemia en China.

El primer trabajo, dirigido por Worobey y Kristian Andersen en el Instituto de Investigaci贸n Scripps de San Diego (California, Estados Unidos), examin贸 el patr贸n geogr谩fico de los casos de covid-19 en el primer mes del brote, diciembre de 2019. El equipo pudo determinar la ubicaci贸n de casi todos los 174 casos de covid-19 identificados por la Organizaci贸n Mundial de la Salud ese mes, 155 de los cuales estaban en Wuhan.

Los an谩lisis mostraron que estos casos se agruparon estrechamente alrededor del mercado de Huanan, mientras que los casos posteriores se dispersaron ampliamente por Wuhan, una ciudad de 11 millones de habitantes. En particular, los investigadores descubrieron que un porcentaje sorprendente de los primeros pacientes de covid sin conexi贸n conocida con el mercado (lo que significa que no trabajaban ni compraban all铆) resultaron vivir cerca del mercado.

“Esto apoya la idea de que el mercado fue el epicentro de la epidemia”, sostuvo Worobey, quien explic贸 que los vendedores se infectaron primero y provocaron una cadena de infecciones entre los miembros de la comunidad en los alrededores.

“En una ciudad que abarca m谩s de 5 mil kil贸metros cuadrados, la zona con mayor probabilidad de contener el hogar de alguien que tuvo uno de los primeros casos de covid-19 en el mundo era un 谩rea de unas pocas calles, con el mercado de Huanan justo dentro de ella”, afirm贸 Worobey, quien dirige el Departamento de Ecolog铆a y Biolog铆a Evolutiva de la Universidad de Arizona.

Pero esta conclusi贸n se vio respaldada por otro hallazgo. Cuando los autores observaron la distribuci贸n geogr谩fica de los casos posteriores de covid, de enero y febrero de 2020, encontraron un patr贸n “diametralmente opuesto”, en palabras de Worobey. Mientras que los casos de diciembre de 2019 se trazaron “como una diana” en el mercado, los casos posteriores coincidieron con las 谩reas de mayor densidad de poblaci贸n en Wuhan.

“Esto nos dice que el virus no estaba circulando cr铆pticamente”, se帽al贸 el investigador. “Realmente se origin贸 en ese mercado y se extendi贸 desde all铆”, sostuvo.

Casos de personas hospitalizadas

“Es importante darse cuenta de que todos estos casos eran personas que fueron identificadas porque fueron hospitalizadas”, afirm贸 el experto. “Ninguno era un caso leve que pudiera haberse identificado llamando a las puertas de las personas que viv铆an cerca del mercado y preguntando si se sent铆an mal”, a帽adi贸. En otras palabras, estos pacientes “fueron registrados porque estaban en el hospital, no por el lugar donde viv铆an”.

Para descartar cualquier posibilidad de sesgo, el equipo de Worobey dio un paso m谩s. Empezando por el mercado, empezaron a eliminar casos de sus an谩lisis, alej谩ndose cada vez m谩s del mercado, y volvieron a realizar las estad铆sticas. El resultado fue que, incluso cuando se eliminaron dos tercios de los casos, los resultados fueron los mismos.

“Incluso en ese escenario, con la mayor铆a de los casos eliminados, descubrimos que los restantes viv铆an m谩s cerca del mercado de lo que cabr铆a esperar si no hubiera una correlaci贸n geogr谩fica entre estos primeros casos de covid y el mercado”, explic贸 Worobey.

Pruebas positivas asociadas a los puestos que vend铆an animales salvajes vivos

El estudio tambi茅n examin贸 muestras de hisopos tomadas de las superficies del mercado, como los suelos y las jaulas, tras el cierre del mismo. Las muestras que dieron positivo para el SARS-CoV-2 estaban significativamente asociadas a los puestos que vend铆an animales salvajes vivos.

Los investigadores determinaron que los mam铆feros que ahora se sabe que son susceptibles al SARS-CoV-2, incluidos los zorros rojos, los tejones y los perros mapaches, se vend铆an vivos en el mercado de Huanan en las semanas anteriores a los primeros casos registrados de covid-19.

“Los eventos ascendentes siguen siendo oscuros, pero nuestros an谩lisis de las pruebas disponibles sugieren claramente que la pandemia surgi贸 de las infecciones humanas iniciales de los animales a la venta en el mercado mayorista de mariscos de Huanan a finales de noviembre de 2019”, afirm贸 Andersen, coautor principal de ambos estudios.

El virus podr铆a haber saltado de animales a los humanos m谩s de una vez

El segundo estudio, un an谩lisis de los datos gen贸micos del SARS-CoV-2 de los primeros casos, fue codirigido por Jonathan Pekar y Joel Wertheim, de la Universidad de California en San Diego, y Marc Suchard, de la Universidad de California en Los 脕ngeles, ambos en Estados Unidos, as铆 como por Andersen y Worobey.

Determinaron que la pandemia, que inicialmente involucr贸 dos linajes sutilmente distintos de SARS-CoV-2, probablemente surgi贸 de al menos dos infecciones separadas de humanos de animales en el mercado de Huanan en noviembre de 2019 y quiz谩s en diciembre de 2019. Los an谩lisis tambi茅n sugieren que, en este periodo, hubo muchas otras transmisiones del virus de animales a humanos en el mercado que no se manifestaron en los casos registrados de covid-19.

Los autores utilizaron una t茅cnica conocida como an谩lisis de reloj molecular, que se basa en el ritmo natural con el que se producen las mutaciones gen茅ticas a lo largo del tiempo, para establecer un marco para la evoluci贸n de los linajes del virus del SARS-CoV-2.

Descubrieron que la hip贸tesis de una introducci贸n singular del virus en el ser humano, en lugar de m煤ltiples introducciones, ser铆a incoherente con los datos del reloj molecular. Estudios anteriores hab铆an sugerido que un linaje del virus 鈥揹enominado A y estrechamente relacionado con los parientes virales de los murci茅lagos鈥 dio lugar a un segundo linaje, denominado B.

Lo m谩s probable, seg煤n los nuevos datos, es un escenario en el que los dos linajes saltaron de los animales a los humanos en ocasiones separadas, ambas en el mercado de Huanan, seg煤n Worobey.

As铆, los dos estudios aportan pruebas de que el covid-19 se origin贸 mediante saltos de animales a humanos en el mercado de Huanan, probablemente tras la transmisi贸n a esos animales de murci茅lagos portadores de coronavirus en la naturaleza o en granjas de China.

En el futuro, los investigadores afirman que los cient铆ficos y los funcionarios p煤blicos deben tratar de comprender mejor el comercio de animales salvajes en China y en otros lugares y promover la realizaci贸n de pruebas m谩s exhaustivas de los animales vivos que se venden en los mercados, para reducir el riesgo de futuras pandemias.

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