¿Cuán efectivos son los remedios tradicionales contra la gripe? Esto es lo que sabemos

NY TIMES.- Durante generaciones, innumerables recetas caseras — té, sopas calientes y hierbas— han ayudado a controlar algunos síntomas del resfriado y la gripe, como el dolor de garganta o la congestión. ¿Sirven?

Ya llegó esa época del año, cuando todos empiezan a tener congestión nasal y ataques de tos. Los expertos ya están prediciendo que la temporada de gripe de este año será complicada y también están reportando el aumento de otras enfermedades respiratorias, después de dos años de una relativa tranquilidad.

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La mejor precaución en contra de la infección de la influenza es vacunarse, porque una vez que te enfermas no hay mucho que se pueda hacer aparte de controlar los síntomas. La gripe, el resfriado común y la mayoría de las enfermedades respiratorias son causadas por virus, así que no puedes curarlas con antibióticos, los cuales se usan para tratar infecciones bacterianas.

Los medicamentos antivirales para tratar la influenza, como el Tamiflu, generalmente son para quienes han dado positivo a la gripe y están en riesgo de desarrollar complicaciones severas, como las mujeres embarazadas, los ancianos y las personas inmunocomprometidas. Para todos los demás, los médicos sugieren descansar y esperar a que desaparezcan los síntomas, que en el caso de la gripe pueden incluir fiebre, dolor de cabeza, malestares corporales y congestión o secreción nasal que dura de tres a cinco días. Algunas personas también pueden desarrollar tos o dolor de garganta o experimentar fatiga, que puede durar un poco más, dijo H. Keipp Talbot, profesora asociada de medicina en el Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt.

Los síntomas del resfriado común son increíblemente similares, por lo que las personas tienden a “llamar gripe a todo lo que ocurre en invierno”, dijo Talbot. Pero los síntomas del resfriado se desarrollan más lentamente, son más leves que los de la gripe o influenza y es poco probable que provoquen problemas de salud graves. (Las personas con covid también experimentan síntomas respiratorios; hacerse una prueba es la mejor manera de saber qué virus podrías tener).

“Hay un dicho: ‘Si tomas tratamiento para un resfriado, se te quita en siete días; si dejas que pase, se te quita en una semana”, comentó Aviva Romm, médica especialista en medicina integrativa.

Pero durante generaciones, innumerables remedios caseros —tazas de té o sopas calientes y cucharadas de hierbas— han ayudado a controlar los síntomas del resfriado y la gripe, como el dolor de garganta o la congestión. A lo largo de los años, los científicos han realizado investigaciones para tratar de cuantificar la eficacia de algunos de esos remedios, la frecuencia con la que deben utilizarse y las fórmulas que funcionan mejor. Pero los estudios suelen ser pequeños o no muestran mucha eficacia.

Sin embargo, los expertos reconocen que no hay ningún riesgo al adoptar prácticas que puedan hacerte sentir mejor cuando estás enfermo, aunque solo proporcionen un efecto placebo. (Debes consultar a un médico si tus síntomas son severos, si tienes dificultad para respirar o si no ves mejoras después de más de una semana).

Credit…Molly Matalon for The New York Times
Credit…Molly Matalon for The New York Times

“A veces no tenemos pruebas sobre la eficacia de las prácticas tradicionales comunes porque no hay mucho valor económico en estudiarlas, pero tenemos miles de años de datos anecdóticos y suficientes pruebas para demostrar que son seguras”, explicó Romm.

Esto es lo que sabemos y lo que no sabemos sobre algunos de los remedios más populares que, al menos, resultan un poco prometedores.

Hay algunas pruebas que sugieren que ciertas vitaminas e ingredientes de los remedios caseros —como la vitamina C, el sauco y el zinc— pueden, como mínimo, estimular el sistema inmunitario y acortar ligeramente la duración de los síntomas.

No es nueva la idea de que la vitamina C puede ayudar con el resfriado; la popularizó el ganador del premio Nobel Linus Pauling en la década de 1970, lo que detonó un aumento en la demanda de ese nutriente. Desde entonces, los científicos vinculados a la industria de los suplementos han sugerido que la vitamina C ayuda a respaldar varias funciones, como la capacidad de las células inmunes de encontrar una infección y combatirla.

La eficacia de este nutriente sigue siendo objeto de debate. Por un lado, el cuerpo no puede almacenar altas dosis de vitamina C, como las que se encuentran en los suplementos, y cualquier exceso de vitamina C suele eliminarse por la orina. Algunos ensayos clínicos han descubierto que el momento en que se toman los suplementos de vitamina C podría ser crucial para su eficacia: un metanálisis exhaustivo de los ensayos sobre la vitamina C que fue publicado en 2013, por ejemplo, sugiere que la suplementación regular, incluso antes de empezar a sentirte enfermo, puede acortar la duración del resfriado un día, más o menos. Sin embargo, tomar vitamina C después de desarrollar síntomas no muestra beneficios consistentes.

En algunos estudios, la baya de sauco (elderberry en inglés), un ingrediente común en los jarabes para la gripe o el resfriado, sobre todo los que están dirigidos a niños pequeños, acortó la duración de los síntomas cuando se toma por adelantado o de inmediato al comienzo de los malestares. No obstante, es una cantidad limitada de datos, señaló Romm. El sauco contiene antioxidantes y químicos potentes conocidos como antocianinas, que en experimentos de laboratorio han demostrado que ayudan a la función inmunitaria.

Credit…Molly Matalon para The New York Times

De manera similar, las investigaciones sobre el zinc sugieren que tomar jarabes y pastillas que contienen este elementos cada tres o cuatro horas quizá reduzca en un día o dos la duración de una gripe o resfriado, posiblemente al prevenir que los virus se multipliquen. Otros análisis han concluido que no hay suficiente evidencia para decir que es mejor que un placebo.

La mayoría de las fórmulas de zinc tienen varios efectos secundarios. Algunas personas que usaron rociadores de zinc nasales han experimentado una pérdida permanente del olfato. En ocasiones, quienes lo toman por vía oral han presentado un sabor metálico duradero en la boca. “Lo más importante es señalar que debes tomar zinc con comida porque puede causar náuseas”, comentó Romm.

El dolor de garganta suele ser el resultado natural de una inflamación creada cuando el sistema inmunitario lucha contra un virus alojado en las vías respiratorias superiores. La inflamación y el dolor pueden dificultar la ingestión de alimentos y la hidratación. Esto acaba por resecar aún más la garganta. La tos puede empeorar aún más las cosas. Mantenerse hidratado bebiendo agua, tés calientes, caldos o sopas tal vez te ayude a sentirte más cómodo.

En muchas culturas, el jengibre es una de las primeras cosas a las que se recurre cuando se tiene dolor de garganta. Se suele poner en remojo en agua hirviendo junto con otras hierbas para hacer tés calmantes, o se añade a la sopa de pollo. Además, resulta que quizá hay datos científicos que respalden estas prácticas antiguas: algunos estudios han hallado que el jengibre podría tener propiedades antinflamatorias que ayudan a aliviar la hinchazón.

La raíz de cúrcuma, una planta de la familia del jengibre que es nativa del sureste de Asia y que desde hace mucho se usa en las prácticas medicinales ayurvédicas de India, también puede reducir la inflamación. Sin embargo, sus efectos han sido difíciles de comprobar debido al componente principal de la raíz, la curcumina, que el cuerpo no absorbe fácilmente, además de que los suplementos de cúrcuma pueden variar en gran medida según su composición. Consumir cúrcuma en los alimentos o mezclarla con una sustancia grasosa, como el aceite de cocina o la leche tibia, puede ayudarte a aprovechar más los beneficios de la cúrcuma. Añadir pimienta negra también ayuda a su absorción, señaló Romm.

Credit…Molly Matalon para The New York Times

“El jengibre y la cúrcuma juntos son una combinación muy muy agradable”, aseguró Romm, y añadió que, cuando tiene dolor de garganta, se prepara un té de jengibre y cúrcuma.

Si el dolor de garganta se ve agravado por la tos, hacer gárgaras con agua salada a veces es útil. Mezcla media cucharadita de sal en un vaso lleno de agua tibia y haz gárgaras moviendo la mezcla por toda la boca y la parte posterior de la garganta unos cuantos segundos antes de escupirla. Cualquier tipo de sal que tengas en casa funciona.

A menudo, los médicos recomiendan hacer gárgaras de agua salada como una manera de aliviar el dolor en la boca o en la garganta, así como para mejorar la salud oral en general. Las gárgaras ayudan a soltar el moco denso y también pueden eliminar bacterias, virus y alérgenos que suelen irritar la garganta. Usar una solución salina proporciona el beneficio adicional de extraer fluido excesivo de los tejidos inflamados y cubrirlos con agua tibia, aseguró Talbot, la profesora de la Universidad de Vanderbilt

Añadir miel a tu solución para hacer gárgaras, o a cualquier té o bebida caliente, puede tener un efecto calmante similar. La miel actúa como demulcente, lo que significa que calma los tejidos irritados al recubrirlos.

Muchas culturas tienen su propia variación de una bebida de miel calmante. Y algunas investigaciones demuestran que el remedio funciona para reducir la frecuencia de la tos. De hecho, un estudio de niños de entre 1 y 5 años reveló que tomar dos cucharaditas de miel a la hora de acostarse era tan eficaz para reducir la tos nocturna y mejorar la calidad del sueño como el fármaco dextrometorfano que se encuentra en los jarabes comunes para la tos de venta libre. (Sin embargo, la miel no debe administrarse a niños menores de un año, por el riesgo de un tipo raro de intoxicación alimentaria conocido como botulismo infantil).

Mantener las fosas nasales hidratadas es otro remedio sencillo y seguro que puede ayudar a niños y adultos a aliviar la gripe o el resfriado. Puedes conseguirlo utilizando un humidificador en tu habitación, preparando un poco de vapor de hierbas o enjuagándote la nariz con agua salada tibia por dentro.

Desde hace miles de años, el uso de lavados nasales e irrigación nasal se ha usado en la medicina ayurvédica. Así como hacer gárgaras con agua salada, los enjuagues nasales ayudan a eliminar algunos virus y el moco de tu cuerpo, mientras reduce la hinchazón que causa congestión. Un estudio publicado en 2019 mostró que ese proceso a menudo acorta la duración de la enfermedad, además reduce la posible transmisión de gérmenes a otras personas.

Debes asegurarte de utilizar solo agua destilada, estéril o hervida para tus enjuagues, pues el agua del grifo a veces contiene pequeñas cantidades de bacterias y protozoos que conllevan el riesgo de otras infecciones. Como alternativa, prueba los aerosoles nasales salinos comerciales para obtener un efecto similar.

Fadel Hind, médica especialista en enfermedades infecciosas de la Clínica Mayo, mantiene un humidificador en funcionamiento en su casa durante la temporada de gripe invernal. Sus investigaciones han demostrado que mantener las habitaciones a un nivel de humedad entre el 40 y 60 por ciento reduce la transmisión de virus respiratorios y quizá incluso evite que te enfermes. “Con esa humedad, se tiende a encontrar un menor número de virus en las superficies y en el aire. Y los virus que están presentes son menos viables”, explicó.

Algunos humidificadores tienen incorporados sensores que pueden indicar el nivel de humedad de la habitación, explicó Hind. Si el tuyo no lo tiene, compra un higrómetro básico por 10 dólares o menos para monitorear el vapor de agua que hay en el aire que te rodea y comprobar el rendimiento de tu humidificador.

Si se contrae un resfriado o una gripe, un humidificador ayuda a aliviar la tos y la congestión, aunque hay menos datos sobre su eficacia en comparación con un placebo o sobre la posibilidad de que pueda reducir la duración total de la enfermedad, afirmó Hind.

El mentol, una sustancia química que se encuentra en la menta y otras plantas de la familia de las mentas, también puede dar la sensación de que se respira con más facilidad. Aplica una pomada de mentol comercial, como Vicks VapoRub, bajo la nariz o en el cuello y la garganta para aliviar los síntomas. Algunas personas también utilizan las hierbas frescas o secas en terapias de vapor tradicionales para eliminar la congestión. Para eso, remoja hierbas, como el eucalipto o el tomillo, en agua hirviendo durante cinco o diez minutos, y luego cubre la cabeza con una toalla e inhala el vapor (teniendo cuidado con el agua caliente). También puedes colgar las hojas secas en una ducha de vapor para obtener algunos de estos beneficios.

Algunos estudios han descubierto que los frotamientos de vapor que contienen mentol, eucalipto y alcanfor, cuando se aplican en el cuello y el pecho, mejoran significativamente el sueño en niños y adultos con síntomas de resfriado, pero los expertos advierten que quizá sea irritante para algunas personas.

A fin de cuentas, la elección de un remedio contra la gripe es un proceso de prueba y error hasta que encuentres algo que te haga sentir más cómodo, dijo Romm. Y eso “vale la pena”, añadió.

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